Society 4.0 book review: a journey between hope and fear

Prof. Bob de Wit already has several books to his name, but in Society 4.0 we see him embarking on a new journey. In this book he outlines in a very convincing manner the direction in which society is moving, the effect this will have on human labour and what we can do to prevent a worst-case scenario.

Society 4.0 book review: a journey between hope and fear

Society 4.0 is not just another in a long line of books in which the author attempts to paint a picture of the future with the help of a crystal ball.

Transition phase

De Wit begins with a short historical account of the three different kinds of societies that humans have established to date. His account is interesting even to a historian such as myself. Initially, human society was based for a very long period of time almost exclusively on agriculture before the emergence of trade during the Renaissance marked the demise of the feudal system. This was followed at the end of the 18th century by the industrial era. De Wit then switches his focus to the present day and suggests that we now find ourselves in a transition phase, one that will take us into Society 4.0, an era in which advanced digitisation will largely determine the course of our lives.

Order this book now (world wide delivery)

While the latter conclusion should come as no surprise, the implications of this digitisation era certainly do. De Wit identifies eight ‘key issues’ that need to be resolved if we want Society 4.0 to become a humane and sustainable society. He believes that there will be less and less demand for human labour, a trend that can be attributed to the use of self-learning computers and robots driven by Artificial Intelligence (AI). Twenty years from now, for instance, a computer will be capable of writing this article – only one of many possible examples. Computers will soon be able to hold conversations that are indistinguishable from the way in which humans communicate with each other.

Capital in the hands of a few

De Wit, a professor of Strategic Leadership at the Nyenrode Business University, also links digitisation very neatly with another development: the transfer of the world’s capital into the hands of a small number of its citizens. Over the past twenty years these citizens have seen their wealth double in size and the trend is continuing in the same direction.

This 1% of the global population is able to invest freely in the development of AI. Elon Musk is currently exploring ways of enhancing human intelligence, for example by connecting the cerebral cortex with computer chips that could raise the human IQ to 300. According to De Wit, the elite has also been able to buy its way into many NGOs (non-governmental organisations) which has given it the capability to influence global affairs in an undemocratic manner, including through the United Nations. He refers, among others, to the Rockefeller Foundation and the Belinda and Bill Gates Foundation, which, contrary to popular opinion, are actually profit-driven organisations.

The 1 per cent

The question De Wit poses is this: in a world in which robots form the main source of labour and the elite is able to furnish itself with extra intelligence, what happens to the remaining 99 per cent? He also pulls no punches when he asks: are we on our way to an ‘Elite Reset Society’, one in which 1 per cent of the population controls virtually all of the means of production and the (social) media, or will we choose to form a ‘Glocal Citizens Society’?

Former Dutch Prime Minister Jan Peter Balkenende (left on the photo) attended the bookpresentation of Society 4.0 and received the first copy out of the hands of Bob de Wit (right).

De Wit believes it is not too late to establish a society consisting of glocal (a contraction of the words ‘global’ and ‘local’) citizens. Once again he uses eight points to support this hypothesis. The main differences between the Elite Reset Society and the Glocal Citizens Society are that in the latter the processes are entirely democratic (De Wit believes in the wisdom of the crowd), human and animal rights are respected and the means of production and the (social) media are controlled by citizens. De Wit also stresses the importance of Nature: in one of his eight points he proposes that all production materials should be reused in order to form a circular system and stop the pollution of the planet. Another of De Wit’s suggestions involves capping the incomes of the world’s richest people so that a limit can be set on the constant growth of their wealth.

Society 4.0: a hopeful message

That De Wit’s message is ultimately a hopeful one is evident in the following extract: ‘The Elite Reset Society is the future scenario that extrapolates current developments as described in previous chapters. Yet history has shown that such a scenario has never become the new end state. Although ruling powers have always aimed to keep their privileged position, societies have changed because citizens started to fight for a better future.’

Society 4.0 is a skilfully crafted book – compact and concise on the one hand and comprehensive and thorough on the other. De Wit manages to fit all the pieces of the puzzle, one that will be familiar to many readers, together perfectly. The result is a coherent whole that offers many refreshingly new insights. Another notable feature is that the author provides not only an analysis of events but also actual solutions. Let us hope that De Wit’s Glocal Citizens Society does not remain a utopian idea.

Martijn van der Kooij, Editor in Chief of PW.

Martijn van der Kooij

Martijn van der Kooij

Voormalig hoofdredacteur PW.

Martijn van der Kooij (1974) was van februari 2019 tot januari 2022 was hij hoofdredacteur van PW., het online platform en magazine over personeel & werk van uitgeverij Vakmedianet. Daarnaast voerde hij de hoofdredactie over HRbase en overduurzameinzetbaarheid.nl en is algemeen hoofdredacteur van Flexmarkt en O&O.

Van der Kooij heeft meerdere boeken op zijn naam staan (onder meer een biografie van Mark Rutte, een roman en een reisverhalenboek) en woonde van februari 2017 tot en met februari 2019 eerst in Libanon en daarna in Turkije. Hij was daarvoor twee jaar lang een van de makers van het politieke radioprogramma Kamerbreed.

Van 2008 tot en met 2012 was hij bij Sdu Uitgevers hoofdredacteur van eerst Re.public, een weekblad en online voor ambtenaren, en daarna van SConline (de redactionele opvolger van De Staatsourant). Bij BNR Nieuwsradio was Van der Kooij zo’n acht jaar te horen als politiek analist.

Met succes aan de slag met de Roadmap Werkgeluk

Met succes aan de slag met de Roadmap Werkgeluk

Als HR wil je werkgeluk introduceren en verankeren in de organisatie. Met de Roadmap Werkgeluk heb je een slim stappenplan en kun je direct aan de slag.

De wetswijzigingen voor HR per 1 juli 2024

De wetswijzigingen voor HR per 1 juli 2024

Op 1 juli treedt er een aantal wetswijzigingen in werking, zoals de CO2-registratieplicht. PW. heeft de belangrijkste wijzigingen voor HR op een rij gezet.

'Wees als HR open tegen je medewerkers, dan zijn zij dat ook', adviseert Nadieh Bastiaansen

'Wees als HR open tegen je medewerkers, dan zijn zij dat ook',...

In de rubriek Spotlight geven collega's antwoord op 9 vragen over het HR-vak. Welke trends vinden zij bijvoorbeeld belangrijk? En waar liggen zij 's nachts wakker van? Deze keer: Nadieh Bastiaansen, HR Officer bij Lexxyn Groep.

De voordelen van de workation: hogere productiviteit, grotere medewerkersloyaliteit

De voordelen van de workation: hogere productiviteit, grotere...

Al sinds 2017 gaat het bedrijf Brandfirm met alle medewerkers (toen nog 15) van januari tot en met maart naar een tropisch oord om vanuit daar te werken. Dat brengt voordelen en kansen, maar ook uitdagingen met zich mee. Wat kan HR hiervan leren?

Moedige gesprekken stimuleren: een call-to-action voor HR-professionals

Moedige gesprekken stimuleren: een call-to-action voor...

In het hedendaagse digitale landschap, waarin elke stem versterkt kan worden via sociale media en communicatieplatforms, wordt je rol als HR-professional steeds belangrijker, schrijft DEI-trainer Vivian Acquah.

Hanneke van Aert van Tony's Chocolonely
Foto: Guido Benschop

CHRO Tony´s Chocolonely: 'We hebben een missie en als je hier werkt,...

Hoe zorg je ervoor dat de bedrijfsmissie in de haarvaten van medewerkers blijft zitten als het bedrijf hard groeit? Hanneke van Aert, CHRO van Tony´s Chocolonely, is in een rap tempo HR-processen aan het optimaliseren.

Gratis lunch op het werk: verkapt loon of arbobeleid?

Gratis lunch op het werk: verkapt loon of arbobeleid?

Een tuinbouwbedrijf biedt zijn werknemers gratis gezonde lunchmaaltijden aan. Maar vallen deze maaltijden, als onderdeel van het arbobeleid, onder de gerichte vrijstelling voor arbovoorzieningen? De Hoge Raad geeft duidelijkheid.

Foto: Liza Summer | Pexels

Toon lef, zet mentale gezondheid op de HR-agenda

Mentale weerbaarheid is een belangrijk thema, met name onder jongeren. Door er als werkgever aandacht aan te schenken, kun je je onderscheiden, schrijft onderzoeker Mirjam Baars.